• Robert Vincent

Le Département d'État américain était averti de problèmes de sécurité dans un laboratoire de Wuhan


Le Professeur Luc Montagnier a depuis plusieurs années perdu toute crédibilité scientifique compte tenu notamment de nombreux propos proches des théories complotistes. Ses allégations récentes sur l'origine du nouveau coronavirus qui serait selon lui lié à une manipulation de son génome à partir de molécules du VIH ont suscité de multiples réactions très négatives du monde scientifique.


Néanmoins, l'origine de ce virus demeure toujours inconnue et la possibilité d'une fuite en provenance d'un laboratoire de virologie de la ville de Wuhan ne peut pas être totalement écartée.


Dans son édition du 14 avril 2020, le Washington Post publie un article du chroniqueur Josh Rogin, qui relance la question d'une possible erreur de manipulation d'un laboratoire de Wuhan, liée à des défauts de sécurité de ce dernier et dont aurait été averti Washington dès 2018.



Le 14 avril 2020, par Josh Rogin





Une femme portant une combinaison de protection dans un hôpital de Wuhan, en Chine. (Aly Song / Reuters)


Deux ans avant que la nouvelle pandémie de coronavirus ne bouleverse le monde, des responsables de l'ambassade des États-Unis ont visité à plusieurs reprises un centre de recherche chinois dans la ville de Wuhan. Deux avertissements officiels ont été envoyés à Washington concernant des problèmes de sécurité de ce laboratoire menant des études à risque sur les coronavirus des chauves-souris. Les rapports ont alimenté des discussions au sein du gouvernement américain concernant la possibilité qu’un laboratoire de Wuhan puisse être à l'origine du virus - même si aucune preuve concluante n'a encore été établie.


En janvier 2018, l'ambassade des États-Unis à Pékin a pris la décision inhabituelle d'envoyer à plusieurs reprises des diplomates scientifiques américains au Wuhan Institute of Virology (WIV), qui était devenu en 2015 le premier laboratoire chinois à atteindre le plus haut niveau de sécurité internationale en matière de recherche biologique (connu sous le nom de BSL -4). Le WIV a publié un communiqué de presse en anglais au sujet de la dernière de ces visites, qui a eu lieu le 27 mars 2018. La délégation américaine était conduite par Jamison Fouss (Consul Général à Wuhan) et Rick Switzer (conseiller de l'ambassade pour l'Environnement, la Science & la Technologie et la Santé). La semaine dernière, WIV a effacé cette déclaration de son site Web bien qu'elle reste archivée sur Internet.


Ce que les responsables américains ont appris au cours de leurs visites les a tellement préoccupés qu'ils ont envoyé à Washington deux rapports diplomatiques dans un premier temps classés sensibles, puis déclassés. Ces rapports pointaient du doigt les faiblesses dans la sécurité et la gestion au laboratoire WIV et suggéraient une attention renforcée et une aide supplémentaire. Le premier rapport, que j’ai obtenu, soulève le risque potentiel d’une nouvelle pandémie de type SRAS liée aux travaux du laboratoire sur les coronavirus de chauve-souris et leur transmission humaine potentielle.


Lors des échanges avec les scientifiques du laboratoire WIV, ils ont noté que « le nouveau laboratoire manquait sérieusement de techniciens et d'enquêteurs correctement formés pour faire fonctionner en toute sécurité ce laboratoire à haut confinement », indique le rapport du 19 janvier 2018, rédigé par deux responsables des sections Environnement, Science et Santé de l'ambassade qui ont rencontré les scientifiques du WIV. (Le Département d'État a refusé de commenter ce sujet comme d'autres détails).


VOIR LA VIDÉO SOUS-TITRÉE (4:59):

L'écrivain de Global Opinions Josh Rogin a obtenu un rapport diplomatique américain de 2018 exhortant Washington à mieux soutenir un laboratoire chinois travaillant sur des coronavirus de chauve-souris. (Joshua Carroll, Kate Woodsome, Josh Rogin / The Washington Post)


Les chercheurs chinois, qui recevaient déjà l'aide du Galveston National Laboratory de l'Université du Texas Medical Branch et d'autres organisations américaines, ont demandé qu’elle soit renforcée. Compte tenu de l’importance mais aussi du risque que représentaient les recherches menées sur les coronavirus de chauve-souris, les rapports insistent sur la nécessité pour les États-Unis de renforcer le soutien apporté au laboratoire de Wuhan.


Le rapport indique que les visiteurs américains ont rencontré Shi Zhengli, chef du projet de recherche, qui publiait des études sur les coronavirus de chauve-souris depuis de nombreuses années. En novembre 2017, juste avant la visite des autorités américaines, l'équipe de Shi avait publié des recherches montrant que les chauves-souris fer-à-cheval, collectées dans une grotte de la province du Yunnan, provenaient très probablement de la même population de chauves-souris qui avait engendré le coronavirus du SRAS en 2003.


« Plus important encore », déclare le rapport, « les chercheurs ont également montré que plusieurs coronavirus de type SRAS peuvent interagir avec ACE2, le récepteur humain identifié pour le SRAS-coronavirus, suggérant fortement une possible transmission à l’homme. Du point de vue de la santé publique, cela rend la surveillance continue des coronavirus de type SRAS chez les chauves-souris et l'étude de l'interface animal-humain, essentielles à la prévision et à la prévention des épidémies de coronavirus émergents. »


La recherche a été conçue pour prévenir la prochaine pandémie de type SRAS en anticipant les conditions de son émergence. Mais même en 2015, d'autres scientifiques se sont demandé si les risques pris par l’équipe de Shi n’étaient pas inconsidérés. En octobre 2014, le gouvernement américain avait imposé un moratoire, connu sous le nom d'expériences de «gain de fonction», sur le financement de toute recherche susceptible de rendre un virus plus mortel ou contagieux.


Comme beaucoup l'ont souligné, rien n'indique que le virus qui sévit actuellement dans le monde a été créé par l’homme; les scientifiques s'accordent largement à dire qu’il est d’origine animale. Mais cela n’élimine pas non plus la possibilité qu’il puisse venir d’un laboratoire, a déclaré Xiao Qiang, chercheur à la School of Information de l'Université de Californie à Berkeley, qui a passé des années à tester des coronavirus de chauve-souris chez les animaux.


Selon le rapport, "la recherche dans le domaine de la Santé Publique pourrait la menacer si elle n'était pas menée et protégée de manière adéquate", a-t-il déclaré.

Des préoccupations similaires concernent le laboratoire de Wuhan Center for Disease Control and Prevention situé à proximité, qui fonctionne au niveau de biosécurité 2, un niveau nettement moins sûr que la norme de niveau 4 revendiquée par le laboratoire de l'Institut de virologie de Wuhan, a déclaré Xiao. C'est important parce que le gouvernement Chinois refuse toujours de répondre aux questions concernant l'origine du nouveau coronavirus tout en supprimant toute tentative d'examiner si l'un ou l'autre de ces laboratoires était impliqué.


Des sources proches des rapports ont déclaré que ces derniers étaient censés donner l'alerte sur les graves problèmes de sécurité du laboratoire WIV, en particulier en ce qui concerne ses travaux sur les coronavirus de chauve-souris. Les responsables de l'ambassade appelaient à une plus grande attention des États-Unis et réclamaient une aide supplémentaire et un soutien accrus.


En réponse à ces rapports, aucune assistance supplémentaire n'a été fournie aux laboratoires par le gouvernement Américain. Au cours des deux derniers mois, ils ont recommencé à circuler au sein de l'administration, au moment même où les responsables s’interrogeaient sur la possibilité que le laboratoire puisse être à l'origine de la pandémie et sur les implications à la fois sur la réponse à apporter par les Etats-Unis et les relations USA-Chine.


Au sein de l'administration Trump, de nombreux responsables de la sécurité nationale soupçonnent depuis longtemps le WIV ou le laboratoire du Wuhan Center for Disease Control and Prevention d'être à l'origine de la nouvelle épidémie de coronavirus. Selon le New York Times, les services de renseignement n'ont fourni aucune preuve pour le confirmer. Mais un haut responsable de l'administration m'a dit que les rapports fournissaient un élément de preuve supplémentaire pour soutenir la possibilité que la pandémie soit le résultat d'un accident de laboratoire à Wuhan.


« L'idée que ce n'était qu'un événement totalement naturel est circonstancielle. La preuve qu'il a fui du laboratoire est circonstancielle. En ce moment, le livre rendant compte de cette fuite est rempli d’impacts de balles et il n'y a presque rien de l'autre côté », a déclaré le responsable.


Comme l’a noté mon collègue David Ignatius, la version originale du gouvernement chinois - à savoir que le virus a émergé d’un marché aux poissons à Wuhan - est fragile. Les recherches d'experts chinois publiées dans The Lancet en janvier ont montré que le premier patient connu, identifié le 1er décembre, n'avait aucun lien avec le marché, ni plus du tiers des cas du premier grand groupe. De plus, le marché ne vendait pas de chauves-souris.


Shi et d'autres chercheurs du WIV ont catégoriquement nié que ce laboratoire était à l'origine du nouveau coronavirus. Le 3 février, son équipe a été la première à signaler publiquement que le virus connu sous le nom de 2019-nCoV était un coronavirus dérivé de chauve-souris.

Le gouvernement chinois a quant à lui bloqué totalement les informations relatives aux origines du virus. Pékin n'a pas encore fourni aux experts américains des échantillons du nouveau coronavirus collectés chez les premiers cas. Le laboratoire de Shanghai qui a publié le nouveau génome du coronavirus le 11 janvier a été rapidement fermé par les autorités pour « rectification ». Plusieurs des médecins et des journalistes qui ont signalé la propagation ont disparu très tôt.


Le 14 février, le président chinois Xi Jinping a appelé à l'accélération d'une nouvelle loi sur la biosécurité. Mercredi, CNN a rapporté que le gouvernement chinois avait imposé de sévères restrictions nécessitant une approbation avant que tout institut de recherche ne publie quoi que ce soit sur l'origine du nouveau coronavirus.


Le récit sur l’origine n'est pas qu'une question de reproches. Il est essentiel de comprendre comment la nouvelle pandémie de coronavirus a commencé, car elle indique comment prévenir la prochaine. Le gouvernement chinois doit être transparent et répondre aux questions sur les laboratoires de Wuhan, car ils sont essentiels à notre compréhension scientifique du virus, a déclaré Xiao.


Nous ne savons pas si le nouveau coronavirus est originaire du laboratoire de Wuhan, mais les rapports ont mis l’accent sur la dangerosité ce laboratoire et amplifient l'élan pour le découvrir, a-t-il déclaré.

« Je ne pense pas que ce soit une théorie du complot. Je pense que c'est une question légitime pour laquelle il faut enquêter afin d’y répondre », a-t-il déclaré. «Comprendre exactement comment cela est né est une connaissance essentielle pour empêcher que cela ne se reproduise à l'avenir.»





L'intégralité de cet article est à lire sur le Washington Post



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