• Robert Vincent

Le traçage des contacts à l'aide une application pourrait aider à mettre fin aux confinements

Mais seulement si les pays l'utilisent dans le cadre d'un système plus vaste


De nombreux pays réfléchissent sur l'intérêt de se doter d'une application mobile de traçage des contacts (contact tracing en anglais) pour permettre le suivi des personnes infectées et prévenir les gens avec qui ils auront été en contact. Cette décision se heurte à de nombreuses questions techniques mais également sociétales, concernant notamment la protection des données individuelles. Editeurs d'iOS et Android, Apple et Google travaillent main dans la main pour mettre au point une application mobile de ce type qui pourrait voir le jour en mai prochain. The Economist s'est penché sur la question et fait le point sur ce sujet.



Le 15 Avril 2020






LE 10 AVRIL, de façon très étonnante, Apple et Google ont annoncé leur intention de travailler ensemble. Ces deux entreprises exercent divers degrés de contrôle sur la quasi totalité des smartphones opérationnels de la planète - Apple grâce à sa production d'iPhones et du logiciel qui les exécute, et Google grâce à une gamme de programmes trouvés dans presque tous les rivaux de l'iPhone sous Android. En conséquence, les deux sociétés ont accès à un réseau de capteurs couvrant toute la planète d'une puissance de calcul de quelques 3,5bn. Leur plan est de combiner leurs actifs pour aider au suivi de la pandémie de Covid-19.


Normalement, la collaboration entre ces deux oligopoles aurait de quoi surprendre. Mais la période est inhabituelle. Retrouver les personnes infectées est essentiel pour contrôler la transmission du SRAS-CoV-2, le virus à l'origine de la pandémie - et l'omniprésence des téléphones portables en fait des agents plausibles pour le réaliser. Les réseaux des deux entreprises seront réunis par une mise à jour unificatrice de leurs protocoles sans fil Bluetooth à courte portée. Bluetooth permet aux appareils à proximité de communiquer. L'unification signifie qu'il sera plus facile pour les autres de créer des applications de suivi des contacts qui fonctionnent sans modification sur l'une ou l'autre plate-forme.


L'Amérique, la Grande-Bretagne, l'Allemagne, l'Irlande et de nombreux autres pays étaient déjà en cours de développement d’applications pour le suivi de l'infection. Ils vont maintenant réécrire leur logiciel pour profiter de ce nouvel arrangement. Ces applications fonctionneront en diffusant, à partir de chaque téléphone sur lequel elles sont installées, une suite de chiffres et de lettres propres à ce téléphone. Ces émissions seront détectables par tout autre téléphone à portée de Bluetooth (environ neuf mètres) sur lequel la même application a été installée. Une application captera également, simultanément, les suites diffusées par d'autres téléphones. Chaque téléphone équipé d'une telle application enregistrera toutes les suites de caractères qu'il capte, et donc tous les téléphones dont il a été proche. Pour des raisons de sécurité (et parce que les protocoles cryptographiques sous-jacents d'Apple et de Google l'exigent), la suite de caractères diffusée par un téléphone change toutes les 15 minutes. De plus, au moins au début, les enregistrements des suites reçues seront stockés uniquement sur le téléphone récepteur. Cela rend difficile le piratage ou l'utilisation abusive du système.



Tous les échanges Bluetooth entre des contacts sont conservés pendant 14 jours avec un système de clés qui ne permet aucune identification personnelle © Google


Cependant, si un utilisateur de téléphone développe des symptômes puis ensuite est testé positif pour le covid-19, le système se modifie. Des suites de caractères différentes - une pour chaque jour où la personne en question était potentiellement infectée - sont désormais diffusées par les autorités vers toutes les autres applications du réseau. Ces suites, appelées clés de diagnostic par Apple, commandent à toutes les applications ainsi contactées, de rechercher, dans les enregistrements collectés depuis le moment présumé de l’infection de cette personne, des signes de proximité avec le téléphone de la personne infectée.



Heureux sont les créateurs d'applications


Ce qui se passe lorsqu'une correspondance est trouvée dépend de la personne qui a installé l'application. Une bonne réaction, cependant, serait d'avertir cette personne et de lui demander de prendre contact et de se faire tester. De cette façon, les infections seraient détectées rapidement et les personnes infectées se verraient offrir des conseils appropriés, et éventuellement mises en quarantaine.


Tout cela ressemble à de la magie de haute technologie. Et c'est bien le cas. Mais il est important de ne raison garder. Le suivi des contacts par smartphone n'est qu'une partie d'une infrastructure plus large qui doit être construite pour traquer le SRAS-CoV-2 plus rapidement qu'il ne peut se propager dans la population. Par exemple, son intérêt en soi serait limité sauf à faire en sorte que des moyens de tester et de diagnostiquer en masse les gens ne soient également mis en place sans lesquels il n'y aura aucune information à réinjecter dans le réseau d'application sur qui peut éventuellement propager le virus.


Idéalement, une telle infrastructure sera élaborée autour de stations de test permettant des prélèvements au niveau du nez et de la gorge. Les pays seraient en tout cas bien avisés de mettre en place ces installations, même s'ils ne déploient pas d'applications de recherche des contacts. En effet, une option pour mettre fin aux blocages que connaissent de nombreux lieux est de pouvoir tester tout le monde à fréquence élevée de telle sorte que les autorités puissent être sûres que le virus ne se propage pas. Le coût serait très élevé cependant, et profondément désagréable (pensez à avoir un coton-tige enfoncé dans le nez une fois par semaine pendant les deux prochaines années). Le suivi des contacts qui permet d'orienter plus précisément les tests vers les personnes susceptibles d'être infectées serait accéléré par ces applications.


Mais il faut que les utilisateurs du téléphone soient prêts à adopter l'application. Ici, l’expérience de Singapour est salutaire. Son gouvernement a déployé le 20 mars une application de traceurs de contacts, TraceTogether. Jusqu'à présent, cependant, elle n’a été téléchargée que par un sixième de la population singapourienne - à peine un quart des 60% de la population, seuil que les épidémiologistes estiment nécessaire pour lutter efficacement contre l'épidémie locale. L'application de recherche de contacts la plus utilisée au monde est peut-être celle déployée par l'Islande. Pourtant, le Rakning C-19 («Rakning» est islandais pour le «suivi») n’est utilisé que par 40% des 364 000 habitants du pays. Si un pays aussi petit et homogène ne peut pas atteindre le taux de téléchargement requis de 60%, qu'en sera t-il pour des états plus grands et très diversifiés comme l'Amérique?


Si les applications de traçage doivent être largement adoptées, elles doivent donner envie aux gens de les utiliser, explique Ciro Cattuto, épidémiologiste à l'Université de Turin, en Italie. «Les gens doivent avoir l'impression de contribuer à un bien commun», observe-t-il. «Ils doivent se sentir responsabilisés.» Il sera crucial de maintenir la confiance du public. Étant donné qu'une telle application devra être mise à jour au fur et à mesure que la situation évolue, cette confiance ne peut être maintenue que par une transparence extrême, explique le Dr Cattuto. Cela signifie aucun détournement d’usage.


Il est également nécessaire de ne pas trop investir dans l'idée que l'automatisation est la solution à tout. Les applications et les téléphones peuvent certainement fournir des données de localisation et de proximité, mais seuls les traceurs humains peuvent apporter une intelligence humaine à la question. Par exemple, fin janvier, l'équipe de recherche de contacts de Taïwan a utilisé avec succès un mélange de données provenant du système national d'assurance maladie du pays et de ses sociétés de téléphonie mobile pour rechercher la source de l'infection du premier décès du Covid-19 sur l'île – un chauffeur de taxi malchanceux qui avait pris en charge un homme d'affaires chinois à l'aéroport. Ils l'ont fait sans recourir à des applications de suivi Bluetooth - même si leur capacité à examiner les données dont ils avaient besoin nécessitait le recours à l'utilisation de pouvoirs d'état d'urgence national.


En même temps que le développement des réseaux de haute technologie pour le suivi des infections, les entreprises de technologie de l'information devraient donc également mettre au point des logiciels améliorant la productivité des traceurs de contacts humains comme à Taiwan. Formulaires d'entrevue pour les contacts potentiels, tableaux de bord de visualisation pour les données pertinentes, télémédecine pour les diagnostics à distance - tout cela serait utile. Les applications conçues à l'aide du nouveau protocole d'Apple et de Google devraient se concentrer sur la fourniture d'informations aux équipes de recherche de contacts humains dotées de capacités technologiques, et non sur l'automatisation de l'ensemble du processus.





L'intégralité de l'article est à retrouver sur The Economist

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