• Serge Bléhoua

Pourquoi le coronavirus tue plus les Afro-Américains que les autres?

Dans cet article du New York Times, l'éditorialiste Jamelle Bouie fait le lien entre le haut taux de contamination et de mortalité du Covid-19 parmi les minorités et le caractère profondément racial des inégalités aux Etats-Unis en dressant une perspective historique et en soulignant l'inéquité du rêve américain. Il ne serait pas inutile de se demander de ce côté-ci de l'Atlantique pourquoi la Seine-Saint-Denis, département le plus jeune de France est l'un des départements les plus durement touchés par le Covid-19 avec une surmortalité supérieure à 72% par rapport à la normale et plus de 500 morts à la mi-avril. Toute ressemblance ne semble pas totalement fortuite, l'inégalité sanitaire se confondant souvent avec l'inégalité sociale, l'inégalité terrritoriale et l'inégalité raciale...


AP photo/Rogelio V. Solis


Nous savons que Covid-19 tue les Afro-Américains à un rythme plus rapide que tout autre groupe. C'est dans le Sud que l'on peut le constater le plus clairement. En Louisiane, les Noirs représentent 70 % des décès mais uniquement 33 % de la population. En Alabama, ils représentent 44 % des décès et 26 % de la population. La Caroline du Sud et la Géorgie n'ont pas encore publié d'informations sur les disparités de mortalité, mais dans ces deux États, les Noirs sont plus susceptibles d'être infectés que les Blancs. Cette constante existe également dans le Nord, où les populations afro-américaines de villes comme Chicago et Milwaukee ont des taux d'infection et de mortalité élevés.


Les fonctionnaires fédéraux ont lié ces disparités au comportement individuel - le chirurgien général des États-Unis, Jerome Adams, qui est afro-américain, a exhorté les Noirs et les autres communautés de couleur à "éviter l'alcool, le tabac et les drogues" comme si cela constituait un problème particulier pour ces groupes. En vérité, la susceptibilité des Noirs à l'infection et à la mort dans la pandémie de coronavirus a tout à voir avec le caractère racial de l'inégalité aux États-Unis.

Pour ne citer que quelques exemples pertinents, les Noirs américains sont plus susceptibles de travailler dans le secteur des services, moins susceptibles de posséder une voiture et moins susceptibles d'être propriétaires de leur maison. Ils sont donc plus susceptibles d'être en contact étroit avec d'autres personnes, qu'il s'agisse de la façon dont ils voyagent, du type de travail qu'ils exercent ou des conditions dans lesquelles ils vivent.


Les disparités d'aujourd'hui en matière de santé découlent directement des disparités d'hier en termes de richesse et d'opportunités. Le fait que les Afro-Américains soient surreprésentés dans les emplois du secteur des services reflète une histoire du marché du travail segmenté en fonction de la race qui les a maintenus au bas de l'échelle économique ; le fait qu'ils soient moins susceptibles de posséder leur propre maison reflète une histoire de discrimination flagrante en matière de logement, sanctionnée et parrainée par l'État. Et si les Noirs américains sont plus susceptibles de souffrir des comorbidités qui rendent Covid-19 plus meurtrier, c'est parce que ces maux sont liés à la ségrégation et à la pauvreté concentrée qui marquent encore leurs communautés.


Ce qu'il est important de comprendre, c'est que cette inégalité racialisée n'est pas une erreur - ce n'est pas une faille du système. Elle reflète quelque chose dans le caractère du capitalisme américain lui-même, une logique profonde qui produit les mêmes résultats, encore et toujours.

Le capitalisme américain n'est pas apparu ex nihilo dans le monde. Il s'est développé à partir des arrangements sociaux, politiques et économiques existants, en renversant certains et en incorporant d'autres tels qu'ils ont pris forme dans la seconde moitié du XIXe siècle.


La suprématie blanche était l'un de ces arrangements. La Guerre civile américaine a peut-être détruit la société esclavagiste, mais la structuration centrale de cette société - la race - a survécu au carnage et à la perturbation induite par le conflit pour façonner l'après-guerre, surtout en l'absence d'un programme résolu visant à restructurer radicalement la vie sociale et économique du Sud.


Pour la plupart, avant la guerre, la peau noire était la marque de l'esclave. Après la guerre, elle était la marque du plus faible des travailleurs, relégué au métayage et au travail domestique, exclu des rangs de la main-d'oeuvre industrielle en pleine expansion. "Avec l'avènement de l'industrie et du système industriel, le code social qui faisait du travail manuel un facteur dégradant perdait sa pertinence", a écrit l'historien Charles H. Wesley dans son livre de 1927 "Le travail noir aux Etats-Unis , 1850-1925". "Le travail dans les usines était honorable et devait être considéré comme la tâche particulière des travailleurs blancs."


C'est ainsi qu'au fur et à mesure de son développement aux États-Unis, le capitalisme industriel a conservé un système de castes consacrant les Blancs comme groupe social dominant. Ce n'était pas seulement une question de préjugés. Comme sous l'esclavage, la race sous le capitalisme industriel a structuré le rapport à la production et à l'identité. Le philosophe Charles W. Mills note que la race blanche est à l'origine de "la division du travail et de l'allocation des ressources, avec des chances de vie socio-économique accrues pour les Blancs et leurs enfants".


Ce n'est pas que la vie était particulièrement bonne pour les travailleurs blancs, mais celle des Noirs étaient confrontés à des défis supplémentaires, allant du déni de droits politiques formels à l'exclusion sociale et à la violence généralisée couvert par l'État. S'ils vivaient en ville, les Noirs étaient relégués dans les quartiers les moins salubres et les logements les plus insalubres ; s'ils avaient une compétence ou connaissaient un métier, ils étaient exclus des guildes et des syndicats qui leur auraient ouvert la voie vers l'emploi ; s'ils possédaient une éducation formelle, ils se trouvaient interdits de la plupart des professions de la classe moyenne.


La surreprésentation des Noirs dans des institutions comme la Poste est un héritage direct de cette exclusion. Le travail postal était, historiquement, l'un des rares emplois stables disponibles pour les Noirs. Pendant des années, la Poste a généralement été considérée comme un emploi "sûr" pour les Noirs en raison de leur exclusion par le capital et le travail blanc du secteur privé", explique l'historien Philip F. Rubio dans "There's Always Work at the Post Office : African-American Postal Workers and the Fight for Jobs, Justice and Equality"


Au moment où nous arrivons à l'ère du New Deal, la différenciation raciale de l'inégalité capitaliste - marchés du travail divisés, larges disparités raciales en matière d'emploi, de revenu et d'éducation - était au cœur du modèle de vie américain, même durant la Grande Dépression. Et alors que les décideurs politiques de Washington s'efforçaient de faire face à la crise, ils ont construit leurs réponses sur cette fondation et ont approfondi ces disparités, parfois par accident, mais souvent - en raison de la pression directe du Sud blanc et de ses législateurs - à dessein.

"En n'incluant pas les professions dans lesquelles les Afro-Américains travaillaient et en constituant des biais d'administration racistes, les politiques du New Deal en matière de sécurité sociale, de bien-être social et de programmes du marché du travail ont restreint les perspectives des Noirs tout en fournissant un renforcement économique positif pour la grande majorité des citoyens blancs", écrit l'historien Ira Katznelson dans "When Affirmative Action Was White" : Une histoire inédite de l'inégalité raciale dans l'Amérique du XXe siècle".


S'appuyant sur les discriminations existantes, les responsables politiques fédéraux ont accentué la ségrégation dans les villes du nord et ont créé de nouvelles zones géographiques défavorisées qui ont séparé les Noirs américains des emplois et des opportunités lors du boom d'après-guerre, alors que des politiques comme l'éducation subventionnée par l'État, les prêts immobiliers à faible taux d'intérêt et le réseau routier inter-États ont contribué à transformer une classe ouvrière d'ethnie européenne en une classe moyenne de Blancs.


Bien sûr, mon bref exposé de l'histoire de l'inégalité raciale en Amérique est très nuancé. La masse des travailleurs blancs était peut-être attachée à ce que W.E.B. DuBois appelait un "bénéfice psychologique" de droit racial, mais il est également vrai que la division raciale du travail convenait aux propriétaires du capital, qui profitaient du racisme quand cela servait leurs intérêts. Malgré cela, la dernière décennie du XIXe siècle et les premières décennies du XXe ont connu des moments de militantisme interracial dans le domaine du travail et de rébellion agraire - un aperçu d'une voie différente et plus égale pour la société américaine.

Certains aspects du New Deal ont peut-être renforcé l'inégalité raciale, mais les Afro-Américains ont quand même réalisé de réels progrès économiques et sociaux sous Franklin Roosevelt. C'est pourquoi, à la veille de la convention présidentielle démocrate de 1940, un journal noir a conclu que "les Nègres ont bénéficié d'un traitement plus équitable et plus impartial de la part des organismes gouvernementaux ces dernières années que jamais auparavant dans l'histoire de la République".


Il y a plus : vers le milieu du siècle, les institutions du mouvement ouvrier ont commencé à lutter contre le racisme de Jim Crow, et dans le sillage du mouvement des droits civiques, une classe moyenne noire a commencé à prendre forme.


Mais si vous regardez l'ensemble de la société américaine, il est clair que la position structurelle des Noirs américains n'est pas si différente de ce qu'elle était à l'avènement de l'ère industrielle. La race continue de façonner l'identité des personnes ; marque les frontières des groupes et délimitent ceux qui font face au plus fort de l'inégalité capitaliste (sous toutes ses formes) et ceux qui bénéficient d'un certain répit. En d'autres termes, la race répond toujours à la question de savoir "qui". Qui vivra dans des quartiers surpeuplés et ségrégués ? Qui sera exposé à des tuyaux empoisonnés au plomb et à des déchets toxiques ? Qui vivra avec un air pollué et souffrira de manière disproportionnée de maladies comme l'asthme et les maladies cardiaques ? Et quand la maladie arrivera, qui sera le premier à succomber en grand nombre ?


S'il y avait quelque chose que l'on pouvait prévoir à propos de cette pandémie - tout ce dont on pouvait être certain une fois qu'elle aurait atteint les côtes américaines - c'était que certaines communautés survivraient à la tempête tandis que d'autres sombreraient sous les vagues, et que la répartition de cette souffrance aurait tout à voir avec les schémas inscrits dans le passé.


Tant que ces schémas subsisteront, il n'y aura pas de voie vers une société meilleure. Nous devons les briser, avant qu'ils ne nous brisent.


Source: New York Times

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